Microbiología: Qué es, aplicaciones y ramas


Dentro del fabuloso mundo de la microbiología existen miles de especies conocidas.

Pero se estima que existen billones, por lo que solo conocemos la punta del iceberg.

Aunque eso sí, es una punta más que interesante de conocer.

Microbiología

¿Qué es la microbiología?


La microbiología es el estudio de los seres vivos que no somos capaces de distinguir a simple vista, siendo necesario el uso de microscopios para poder observarlos.

Estos seres vivos se denominan en su conjunto microbios o microorganismos. Se encuentran prácticamente en todos los rincones del planeta. De hecho, no solo se encuentran alrededor de otros seres vivos, sino también en su interior.

Como podrás imaginar, teniendo este grado de distribución, su importancia es capital. Los microoganismos juegan un papel fundamental en todos los grandes procesos que ocurren en la Tierra. Vamos a ver 4 ejemplos para que entiendas mejor cuál es ese papel:

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Definición de microbiología y razones de su importancia
  • Biodegradación: Casi toda la materia orgánica de seres vivos que hayan muerto se recicla en un corto periodo de tiempo. Transformándose en compuestos químicos más simples. Este proceso lo realizan mayoritariamente algunos microorganismos, facilitando la entrada de estos compuestos en otros procesos.
  • Ciclo de los nutrientes: Es el proceso por el cuál los compuestos químicos (procedentes en gran parte de la biodegradación) se transforman en compuestos orgánicos. De esta forma, a través de distintos procesos de asimilación y desasimilación, la materia puede formar parte de los seres vivos o del medio natural de forma cíclica.
  • Cambio climático: Ya se sabe que las causas que provocan el cambio en el clima global son múltiples, complejas e interrelacionadas. Precisamente esta interrelación, hace que sea obvio que los microorganismos jueguen un papel fundamental en estas causas. Ya que como te mencione antes están presentes en todos los procesos globales.
  • Supervivencia: Muchos microorganismos parasitan a otros seres vivos, pudiéndoles causar disfuncionalidades e incluso la muerte. Por lo tanto, la superviviencia de los seres vivos depende en gran medida de como sus procesos fisiológicos interaccionan con los microbios.

Los microorganismos no solo están implicados en procesos terrestres globales, sino que a través de nuestro ingenio también los usamos para mejorar nuestro estilo de vida. Voy a hablarte más en detalle sobre esto en el próximo apartado.

¿Qué aplicaciones tiene la microbiología?


La microbiología aplicada es una especialidad que estudia los posibles usos e impactos que tienen los microorganismos en diferentes procesos creados por humanos.

Esta presente en casi cualquier proceso productivo. Esto es debido, a que existen infinidad de microorganismos con capacidad para influir en uno o varios procesos. O lo que es lo mismo, su variedad (a la hora de poseer enzimas que llevan a cabo ciertas reacciones) es enorme.

Por esta razón, la lista de posibles aplicaciones es cada vez mayor. Voy a resumirte algunas de las más importantes:

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Aplicaciones más importantes de la microbiología en nuestra sociedad

1. Producen multitud de alimentos como el queso, el pan o la cerveza. Esto incluye no solo alimentos para humanos, sino también para animales domésticos.

2. Incrementan la calidad y duración de algunos alimentos como carnes o pescados.

3. Conviven en simbiosis con plantas, lo que incrementa su eficiencia en la fijación de nutrientes. A estos microorganismos se los conoce genéricamente como biofertilizantes.

4. Sintetizan muchas moléculas imprescindibles para la salud humana como la insulina, la hormona del crecimiento o los interferones.

5. Microorganismos atenuados o sus componentes estructurales son usados para proteger frente a la enfermedad que ellos mismos causan (vacunas).

6. Modifican el material genético gracias al uso de enzimas con funciones de corte/pegado, duplicación, etc…

7. Producen sustratos como el metanol o el etanol que pueden ser usados como biocombustibles.

8. Oxidan ciertos minerales, lo que permite su uso en minería para la extracción de metales pesados (biominería).

9. Metabolizan compuestos químicos presentes en la basura, aguas residuales, hidrocarburos, etc… De esta forma, permiten la eliminación de residuos que contaminan el medio ambiente.

10. Mejoran la eficiencia de multitud de procesos de fabricación industrial. Además, algunos de estos procesos son solo posibles gracias a los microorganismos.

Es importante aclararte, que pese a toda la variedad de procesos que llevamos a cabo hoy día, la microbiología aplicada tiene aún mucho recorrido por delante. La gran variedad de microorganismos que desconocemos nos invita a pensar que existen muchísimas aplicaciones por descubrir.

Ramas de la microbiología


Generalmente, a la hora de clasificar a la microbiología se la suele dividir en dos grandes grupos, la aplicada y la taxonómica.

La aplicada es la que te he explicado en el apartado anterior. Establece su grado de división basándose en donde actúan los microorganismos. Agua, aire, industria, medicina, etc…; existen multitud de divisiones posibles dentro de la microbiología aplicada.

Por otro lado, tendríamos la microbiología taxonómica, que se basa en los distintos tipos de microorganismos que existen y en su forma de vida:

Ramas-de-la-microbiología
2 tipos de clasificaciones en microbiología. Se explica en detalle una de ellas, la clasificación taxonómica
  • Bacteriología: Es la especialidad que se ocupa del estudio de las bacterias. Son los únicos organismos procariotas (su contenido celular es más simple). También se incluyen a las arqueas, a pesar de que ya se demostró que son un reino independiente de las bacterias.
  • Ficología: Centra sus estudios en las algas. Estas se caracterizan por ser fotosintéticas y vivir en entornos acuáticos o semiacuáticos.
  • Micología: Esta rama de la microbiología estudia a los hongos. Los hongos microoscópicos pueden ser de dos tipos: mohos y levaduras.
  • Protozoología: Es una rama que se encarga de estudiar los protozoos. Son los organismos unicelulares más complejos a nivel estructural. Algunos de ellos son capaces de reproducirse de forma sexual.
  • Parasitología: Estudia las formas de vida que actúan como parásitos. Varios tipos de microorganismos pueden tener este tipo de ciclo de vida (bacterias, protozoos, gusanos, artrópodos, etc…).
  • Virología: Esta especialidad se encarga de estudiar a los virus. Son varias escalas más pequeños que las bacterias y dependientes de otros seres vivos para su replicación.

En esta clasificación, hemos visto seres vivos unicelulares y por otro lado parásitos. La forma en que esta hecha, excluye a algunos organismos que en la práctica pueden ser estudiados por microbiólogos.

Me estoy refiriendo a organismos pluricelulares, que sean microscópicos y no sean parásitos. ¿Porque no se incluyen en esta clasificación?

La razón, es que estos organismos ya están incluidos en clasificaciones de zoología. Pero es importante que entiendas, que en la práctica, tanto zoólogos como microbiólogos terminan estudiando a estos organismos. Esto es debido a que hay líneas de estudio en la que ambas especialidades coinciden.

Ahora, me gustaría conocer tu opinión…

¿Conoces otras aplicaciones hechas por microorganismos que sean interesantes?

¿Consideras adecuada la forma en que se clasifican a los microorganismos?¿O lo harías de otra forma?

Referencias



Si te ha resultado interesante te agradecería mucho que lo compartieras. ¡Mil gracias!
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